Tras el Santo Grial del hogar digital

Por JAVIER MÉNDEZ
Editor de Tecnología de EL TIEMPO

El hogar digital, ese concepto etéreo que desde hace un tiempo le quita el sueño a la industria de la tecnología, tiene a compañías de diversos nichos y pelambres enfrascadas en la lucha por crear el dispositivo que administrará el contenido digital en nuestras casas. Este aparato, tan elusivo y valioso como el Santo Grial, podría convertir al ganador en el IBM de esta nueva era.

Cuando se inventó el computador personal, a mediados de los años 70, surgieron docenas de empresas que trataron de imponer su máquina como el estándar de la industria. Pero fue IBM, en 1981, la compañía que creó el computador que acabó con los demás (el IBM PC) e impuso el diseño a seguir por los otros fabricantes. Hoy se vive un proceso similar.

En teoría, el reinado de los PC ¿tal como los conocemos hoy¿ está terminando. Como el contenido que antes era analógico se volvió digital (fotos, música, video, televisión, llamadas telefónicas, etc.), en los hogares surgió la necesidad de contar con un aparato de gran poder que permita almacenarlo, organizarlo e intercambiarlo con otros dispositivos. Pero hay un eslabón perdido: ese aparato, precisamente, pues no se tiene claro cuál será.

Las empresas que dominan el mundo de los PC, por supuesto, tratan de imponer un PC: el Media Center. Microsoft lanzó en octubre del 2002 una versión especial de Windows XP ¿Media Center Edition¿, ideal para el manejo de contenido digital.

Los PC basados en ese sistema permiten ver y grabar programas de TV, ¿quemar¿ CD y DVD, editar fotos y video, escuchar música digital y se pueden manejar mediante un control remoto (además del ratón y el teclado). Firmas como Hewlett-Packard (HP), Dell, Toshiba, Sony y Gateway han lanzado computadores Media Center.

Sin embargo, varios fabricantes están tomando un nuevo rumbo: crear dispositivos que por su apariencia física se parecen más a un VHS que a un PC. Se trata de los media hubs (centros de medios) o centros de entretenimiento digital.

Estos aparatos se manejan con un control remoto mediante menús que se ven en la pantalla del televisor, y cumplen las funciones de un computador, un equipo de sonido, un reproductor de DVD y un decodificador de TV, entre otros.

En esta onda hay varias compañías (como TiVo, Philips, Sony y ViewSonic), pero entre ellas llama la atención HP, ya que es una de las empresas que más ha apoyado el Media Center (quizá sea un plan B).

El centro de entretenimiento digital de HP, que se vende en Estados Unidos por 1.900 dólares, puede grabar cientos de horas de TV, pues tiene un disco duro de 200 GB y cuenta con una bahía para insertar un segundo disco duro, externo, de 160 GB. Este artilugio permite grabar contenido en CD y DVD, presentar fotos y videos en el TV (o editarlos), escuchar música FM y ver películas en DVD (ofrece sonido envolvente, como el de una sala de cine). Otros hubs tienen funciones similares.

Al revisar las características de varios de estos hubs se puede intuir que el DVD no será el medio de almacenamiento principal en el hogar, como antes de pensaba. El contenido se guardará en discos duros de capacidad descomunal (cientos de GB), aunque igual será posible grabar en DVD lo que se quiera transportar.

También se prevé que las siguientes generaciones de hubs bombearán contenido de manera inalámbrica a otros aparatos y manejarán televisión de alta definición (HDTV).

La razón del giro hacia media hubs que no tienen apariencia de PC es que algunas compañías piensan que para la mayoría de la gente son menos intimidantes. Estas firmas creen que los PC todavía sacan corriendo a muchos usuarios y, pese a sus características especiales, el Media Center sigue teniendo ¿pinta¿ de PC.

El desenlace de esta lucha tiene en vilo a la industria de los computadores, a las empresas de electrónica de consumo y al público, pero no al de Colombia. Por ahora no nos afecta porque, infortunadamente, no podemos disfrutar de estos nuevos dispositivos.

Los media hubs no están llegando a Colombia por la misma razón que tampoco se lanzaron los computadores Media Center: los operadores de TV por suscripción locales no ofrecen la infraestructura necesaria para aprovechar varias de las principales funciones de estos equipos: por ejemplo, recibir la programación de manera digital, hacer que el aparato grabe automáticamente todas las emisiones de una serie (incluso omite los capítulos repetidos) o grabar más de un programa al mismo tiempo.

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