Estos son los 24 hombres que llegaron a la Luna; solo 12 la pisaron

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Al pensar en la Luna como parte de la carrera espacial, lo primero que viene a la mente es la misión Apolo 11, además de los nombres de Neil Armstrong, el primer hombre que pisó la Luna, y, en menor medida, el de Edwin ‘Buzz’ Aldrin, el segundo en hacerlo en ese mismo viaje. Sin embargo, vale la pena recordar que el programa Apolo constó de 22 misiones, en las que 24 hombres viajaron al satélite natural.

Ahora que estamos cerca de que la misión Apolo 11 cumpla 50 años desde su lanzamiento, el 16 de julio de 1969 (cuatro días después se pisó la Luna), queremos hacer una mención de todos los astronautas que realizaron un viaje lunar y, por tanto, de todas las misiones tripuladas al satélite natural.

Antes de empezar, vale la pena mencionar que no todos los 24 astronautas que hicieron un viaje a la Luna llegaron a pisarla. Solo 12 de ellos alunizaron; los otros 12 tuvieron que conformarse con orbitar el satélite natural.

Las nueve misiones que llegaron a la Luna con tripulación

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El 21 de diciembre de 1968, la misión Apolo 8 dio inicio. Aunque es menos famosa que la Apolo 11, esta también fue una misión histórica, porque su tripulación (Frank Borman, James Lovell y William Anders) tuvo a los primeros hombres de la historia que salieron de la órbita terrestre, vieron la Tierra desde el espacio, orbitaron la Luna 10 veces, vieron su lado oculto, observaron el amanecer terrícola desde la Luna y regresaron al planeta, el 27 de diciembre de ese mismo año.

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Luego, el 18 de mayo de 1969, salió de la Tierra la misión Apolo 10, con Thomas Stafford, John Young y Eugene Ceman a bordo. Ellos lograron situar por primera vez el módulo lunar, que llamaron Snoopy, en una órbita próxima a la Luna. Luego de perder su control y recuperarlo, lo abandonaron, lanzándolo en una órbita alrededor del Sol. En el proceso, los astronautas orbitaron el satélite natural 31 veces y regresaron a la Tierra en el módulo de mando, llamado Charlie Brown, el 21 de mayo.

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Con el camino ya allanado, el 16 de julio de 1969 se lanzó la misión Apolo 11, que posó a los primeros dos hombres en la Luna: Neil Armstrong y Edwin ‘Buzz’ Aldrin, que alunizaron en el módulo lunar el 20 de julio. Entre tanto, su compañero Michael Collins orbitaba en el módulo de mando, en el que regresaron luego de acoplar ambos módulos el 24 de julio, cuando amarizaron en el Océano Pacífico.

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El 14 de noviembre de 1969, llegó el turno de la misión Apolo 12, con Charles Conrad, Alan Bean y Richard Gordon a bordo. Conrad y Bean fueron el segundo par de hombres que pisaron la Luna, el 19 de noviembre, mientras Gordon permanecía en la órbita lunar. Ellos realizaron varias acciones, como llevar la primera cámara de televisión a color a la superficie lunar, pero esta fue destruida por accidente cuando Bean la apuntó directamente al Sol. También trajeron piezas de la sonda Surveyor 3, que estaba en la Luna desde el 20 de abril de 1967. Los astronautas finalmente regresaron a la Tierra el 24 de noviembre.

La década del 70 comenzó siendo lunar

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Entonces, le llegó el turno a la misión Apolo 13, que se lanzó el 11 de abril de 1970. Esta misión le iba a dar la oportunidad a uno de los tripulantes del Apolo 8, James Lovell, de pasar a la historia como uno de los miembros del selecto grupo de personas que pisaron la Luna, pero una explosión en un tanque de oxígeno del módulo de servicio, dos días después del despegue, se lo impidió. El alunizaje, que lo debía hacer Lovell en compañía de Fred Haise, estaba programado para el 15 de abril. John Swigert era el piloto del módulo de mando. Finalmente, regresaron a la Tierra el 17 de abril y la misión fue declarada como parcialmente exitosa. El drama que vivieron estos hombres está retratado en la película Apolo 13, de 1995, dirigida por Ron Howard, y protagonizada por Tom Hanks, Ed Harris y Kevin Bacon.

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Al siguiente año, el 31 de enero de 1971, se lanzó la misión Apolo 14, que le dio la oportunidad a Alan Sheppard y Edgard Mitchell de ser el tercer dúo de astronautas que pisaron territorio lunar, el 5 de febrero, con dos paseos por la superficie lunar, mientras Stuart Roosa permanecía en órbita, pilotando el módulo de mando y servicio. Sheppard y Mitchell instalaron una estación científica, recogieron 43 kilogramos de roca y polvo lunar con el vehículo manual MET y dejaron en la superficie lunar una Biblia, en un microfilm, y el primer versículo del Génesis en 16 lenguas. Regresaron a la Tierra el 9 de febrero, luego de realizar un total de 34 órbitas lunares.

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En el Apolo 15, que fue lanzado el 26 de julio de 1971, iba el cuarto par de astronautas que pisaron la Luna: David Scott y James Irwin, que realizaron tres paseos lunares, mientras Alfred Worden orbitaba el satélite natural en el módulo de mando, desde donde realizó experimentos, tomó fotos con cámaras de rayos X y gamma, e instaló un subsatélite en la órbita lunar para tomar fotografías. Scott e Irwin, que alunizaron el 30 de julio, usaron por primera vez un rover lunar y, antes de volver a la Tierra el 7 de agosto, recogieron muestras de rocas lunares y dejaron una placa conmemorativa con los nombres de 14 astronautas soviéticos y estadounidenses que fallecieron en ensayos y vuelos espaciales.

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John Young -tripulante del Apolo 10- y Charles Duke se convirtieron en el quinto par de astronautas que pisaron la Luna, en la misión Apolo 16, que fue lanzada el 16 de abril de 1972. Mientras realizaban tres paseos lunares, luego de alunizar el 21 de abril, Thomas Mattingly pilotaba el módulo de comando y servicio en la órbita lunar. Luego de una serie de experimentos y exploraciones lunares, muchas de ellas mediante un rover, los tres astronautas se reunieron, liberaron otro subsatélite y regresaron a la Tierra el 27 de abril, con un récord de 64 órbitas lunares.

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Finalmente, el 7 de diciembre de 1972, se lanzó la misión Apolo 17, que le permitió pisar la Luna a Eugene Cornan, también tripulante de la misión Apolo 10. Él , junto a Harrison Schmitt, completaron el selecto grupo de 12 hombres que alunizaron. Mientras tanto, Ronald Evans permanecía en la órbita lunar, pilotando el módulo de comando y servicio. Después de tres paseos lunares, 75 órbitas lunares y de desplegar varios instrumentos científicos y el tercer rover, además de tomar mediciones y fotografías, los tres regresaron a la Tierra el 19 de diciembre.

Un breve recuento

Para resumir, estos fueron los 12 hombres que viajaron a la Luna, pero solo la orbitaron: Frank Borman, James Lovell, William Anders, Thomas Stafford, Michael Collins, Richard Gordon, John Swigert, Fred Haise, Stu Roosa, Alfred Worden, Thomas Mattingly y Ronald Evans.

Y estos son los miembros del exclusivo club de los hombres que pisaron la Luna: Neil Armstrong, Edwin Aldrin, Charles Conrad, Alan Bean, Alan Shepard, Edgard Mitchell, David Scott, James Irwin, John Young, Charles Duke, Eugene Cernan y Harrison Schmitt.

De los 24, solo 12 siguen con vida. Ya murieron Armstrong, el 25 de agosto de 2012; Conrad, el 8 de julio de 1999; Bean, el 26 de mayo de 2018; Shepard, el 21 de julio de 1998; Mitchell, el 4 de febrero de 2016; Irwin, el 8 de agosto de 1991; Young, el 5 de enero de 2018; Cernan, el 16 de enero de 2017; Gordon, el 6 de noviembre de 2017; Swigert, el 27 de diciembre de 1982; Roosa, el 12 de diciembre de 1994, y Evans, el 7 de abril de 1990.

Imágenes: Nasa.

Fernando Mejía

Fernando Mejía

Quise ser músico, cineasta, astronauta, científico y poeta, cuando supe que solo me alcanzaba para la última, me hice periodista en el Externado para al menos escribir de todo eso y no defraudar al niño que fui.

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